Aunque hay muchas nuevas leyes de armonización en toda la Unión Europea, cada país todavía tiene su propia manera de identificar los vehículos registrados en cada país. El único elemento común es el borde azul en el borde izquierdo de la matrícula con la bandera de la UE y el país de origen e incluso esto es opcional en muchos países miembros. En este artículo se comparan algunos de los países miembros que muestran las matrículas de los vehículos.

Comenzando por Inglaterra, las matrículas tienen dígitos negros sobre fondo blanco (frente) y fondo amarillo (detrás), y las matrículas opcionales en el borde de la UE generalmente permanecen con el automóvil durante su vida útil. El sistema de numeración tiene 7 dígitos con identificadores de edad y área. Los dos primeros dígitos son caracteres alfabéticos y representan el área donde se registró el coche por primera vez, los dos siguientes son números que indican el año de registro y las tres últimas letras son aleatorias. Francia está adoptando un nuevo sistema en 2008 de 7 dígitos que comprende dos letras, tres números y dos letras, todos ellos puramente aleatorios, cualquier área identificada será por un logo en la franja azul a la derecha de la placa.

Las placas de matrícula permanecerán con el coche durante su vida. El sistema actual de Francia consta de 3 o 4 números, luego dos letras los dos números, los dos últimos números son el identificador de área y si un coche se mueve de área se vuelve a matricular. España adoptó un nuevo sistema en el año 2000 que comprende 4 números, las 3 letras, los dígitos negros sobre fondo blanco en la parte delantera y trasera, aunque las últimas 3 letras pueden dar una indicación de dónde y cuándo se matriculó el coche por primera vez, no es tan evidente como el sistema antiguo, en el que las dos primeras letras del número de matrícula indicaban la capital de la región en cuestión, por ejemplo, la M de Madrid y la MA de Málaga.

El borde azul de la UE a la izquierda es obligatorio en las nuevas placas de matrícula pero era opcional en el sistema antiguo.Alemania adoptó su sistema actual después de la reunificación en 1990 con un máximo de 8 dígitos negros sobre fondo blanco. Se hace mucho hincapié en la codificación de la zona y si el propietario cambia su zona de residencia, se deben comprar nuevas placas. El registro comenzará con letras que identifiquen la ciudad e incluso el distrito con números que le sigan. La combinación exacta de letras y números depende del tamaño de la ciudad/distrito y de la cantidad de coches que puedan estar registrados allí.

Curiosamente, un espacio se considera un carácter, así que cualquier hueco entre los dígitos tendría un guión si no fuera un espacio. Entre el código de área y el resto de los dígitos hay una pegatina que indica el cumplimiento de las emisiones y las pruebas de seguridad.

La franja azul de la UE a la izquierda es obligatoria con la letra D para Alemania. Italia adoptó su sistema actual en 1994, que consta de 7 dígitos que comienzan con dos letras, luego 3 números y luego dos letras. Descontinuaron el identificador de área con este sistema pero esto resultó impopular, así que como existe la opción de tener un código regional en la banda azul de la derecha que también muestra el año de registro, también añadieron la banda azul de la UE en el LHS en este momento. Tanto las placas delanteras como las traseras son blancas con dígitos negros.

Las matrículas de los coches belgas se diferencian enormemente de las de los países anteriores en que son específicas para el conductor, no para el coche, y cuando cambias el coche conservas tu número de matrícula. La placa trasera es suministrada por el gobierno con dígitos rojos sobre un fondo blanco. Normalmente se monta en otra placa que tiene la banda azul de la UE a la derecha. La placa delantera puede ser la misma que la trasera o puede ser de estilo europeo, similar a las de los países anteriores. El sistema de numeración actual es de tres letras seguidas de tres números, aunque debido a que son específicos para el conductor hay muchos que todavía se utilizan con una letra y cuatro números o 2 letras y 3 números. Obviamente no se utilizan identificadores de área y edad ya que el número de matrícula es específico para el conductor y no para el coche.

Las placas de matrícula holandesas han seguido el formato de dos números de dos letras y dos letras con guiones entre desde 1999, los sistemas anteriores eran similares pero variaban los pares de letras intercambiadas para los números y viceversa. Ambas placas son amarillas con dígitos negros y tienen la banda azul de la UE a la derecha. Aparte de las placas especiales como las placas de distribuidor y de exportación, los números y las letras no tienen significado. Las placas de matrícula danesas suelen tener dos letras seguidas de 5 números, mostrados por dígitos negros sobre fondo blanco desde 1969 no hay ningún identificador de zona o edad aunque la parte del número significa si el vehículo es un coche o una bicicleta, etc. La banda azul de la UE en el borde izquierdo no se aplicará en 2008.

Es interesante notar que el Reino Unido es el único país entre los anteriores que utiliza placas de matrícula de plástico, casi todos los demás utilizan placas de metal prensado.